沙福城 — 真實版FM 92班入主後5年內由第8級聯賽打到上英乙

今季曼聯經歷將帥不和、換帥、戰績不振、軍心散漫等問題,對於球迷而言絕對是痛苦的球季;相反,鄰近的一間小球會卻度過了一個豐收的球季,因該會於一班前曼聯球星入股並管理下,終於創會79年後首度殺入英格蘭職業聯賽,這間球會就是由「Class of 92’」成員作股東的沙福城(Salford City)。
了解沙福城這間球會前,先了解其所在地。沙福(Salford)位於英格蘭的西北部,整個城市面積約3468平方公里,即約香港的3倍,人口僅僅超過10萬,鄰近曼徹斯特,雙方有大約3.7公里的距離,距離曼聯主場奧脫福則有約5公里。市內最著名的首選是全球首個免費公共圖書館;而沙福於歷史上著名的曼徹斯特工業革命中扮演著一個重要角色,其製衣業於當時算是首屈一指。
沙福城於1940年成立,成立之初一直於地區聯賽角逐,直至1963年,升上第11級聯賽的曼徹斯特足球聯賽。之後,球隊一直只浮沉於7-9級聯賽,一直都只是業餘性質,故於英格蘭球壇並非人所共知的球會,稍為多人談論的算是2010年由洛利·傑斯成為球隊的領隊兼球員,誰是洛利·傑斯?正是前曼聯球星傑斯之弟。作為一間奉行「草根足球」的業餘球會,沙福城都非常低調,但這個情況到2014年3月起了很大的變化。
2014年3月,英格蘭媒體傳出傑斯、尼維利兄弟、畢特、史高斯這5名「Class of 92’」曼聯的傳奇球星決定入股當時身處第8級聯賽的沙福城,不久後消息得到證實,以上每人各佔10%股份,其餘50%為新加坡商人林榮福所擁有。「加利佬」之後曾向傳媒表示,沙福城是他們各人兒時成長的地方,對這個地方有著深厚感情,故希望入主球會,把足球注入這個社區,並為區內年輕人提供訓練機會,讓他們有成為職業球員的機會,同時更為球會訂下了「15年升上英冠」的計劃。而且為了不讓球會於短時間內面對翻天覆地的變化,一眾股東有共識地不去干涉主帥及教練們的決定,只於提升球會的硬件事宜上作決定,例如翻新及擴建球場及週邊設施。不過,由於球隊始終是業餘性質,當時隊內的紀律極為鬆散,如時任主帥包華(Phil Power)曾於球隊操練時遲到1小時、於比賽中因不滿判決而破口辱罵球證;球員操練時不認真,比賽時不聽從教練指示等,都令5位昔日球星大感頭痛;於是經過商討後,一致決定辭退包華的職務,起初要由史高斯及菲臘·尼維利充當看守領隊,負責球隊一周2課的操練;不久後找來於業餘聯賽界薄有名氣的安東尼·莊臣(Anthony Johnson)及摩利(Bernard Morley)以雙領隊方式帶領球隊,並給予2人有極大權力及自由度去改變球隊的陣容,令球隊於當時作出了大換血,有多達10名球員被更換;而「加利佬」更利用自己的魅力親自說服當時球隊的射手沙頓(Gareth Seddon)及曾效力英超時期的韋根的中場謝列特(Jason Jarrett)留隊;這2個重大改變令球隊漸漸重回正軌,更於季尾17場聯賽中勝出15場,成功反壓原本領先的達靈頓,以聯賽冠軍身分升上第7級聯賽的北部超級聯賽。之後,5名前球星更不時利用自身的魅力成功游說一些具經驗的老將加盟,最明顯例子就是出身於曼聯青年軍的前鋒韋伯(Danny Webber),於2015年11月主場迎戰當時英乙諾士郡的足總盃第一圈賽事時射入奠定勝局的一球,助球隊爆大冷以2-0擊敗對手晉級。
今季,沙福城成功升上第5級的英格蘭國家聯賽,並且完全職業化,由於2名領隊與球隊的理念愈走愈遠,故2人離隊後換上了曾效力般尼的前蘇格蘭國腳阿歷山大執掌帥印,更簽入2名實力超班的新球員,分別是從蘇超球會鴨巴甸以30萬鎊簽入愛爾蘭射手阿當·朗尼(Adam Rooney)及從英甲彼得堡簽入前鋒萊特(Danny Lloyd),表現出要爭取升上英乙的決心。2019年初,另一名「Class of 92’」主力成員碧咸亦從林榮福購入10%的股份,與一眾兄弟一樣,成為班主之一。結果,沙福城於聯賽排名第3位,獲得了參加升班附加賽的席位,先以互射12碼擊敗伊斯特利,再於決賽中以3-0清脆地擊敗菲爾德,成功於創會79年後首度打入職業聯賽,距離一眾股東於初時所訂下的「15年英冠計劃」再邁進一步。
自「Class of 92’」成員入股球會後,球隊已於這5年內由第8級聯賽升至來季的英乙,當然球隊每季擴軍是主要原因之一。雖然不少同級球會都批評沙福城有點財大氣粗的風格,並擔心這會亂了業餘聯賽的經營局面,連區內有些球迷亦質疑股東們的做法只以球隊去圖利。的確,沙福城區內雖然只得10萬人,但由於鄰近曼徹斯特,加上週邊城市如保頓、韋根等,保守估計總人口達24萬以上,故球會確實是潛力無限,難免會令部分球迷擔心這只會有違球會當初成立時以足球為人民之本的原意;但若球隊有心爭取升班,擴軍是少不免的,而且更吸引到不少球迷入場觀戰,人數由入主前的300多人大幅增加至現時的過千人,看來球迷都應該對球隊今季成績感滿意。當初一班中年男子追的夢,現已逐步成為現實,由沒有到有,這個過程相信定較人畢生難忘。

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