貝利被逐出聯賽的前因後果

足球財經 於 28/08/2019 發表 收藏文章
上季英乙亞軍貝利因為財政問題,最終被聯賽會取消成員資格,逐出聯賽,令這家成立於1885年,與曼聯和曼城各相距僅十數英里的球會黯然結業,面臨破產清盤的命運。

貝利曾經贏得1900和1903年足總盃冠軍,比曼城和曼聯於初次奪冠還要早(兩隊初次捧盃分別為1904和1909年),不過自1929年起,就沒有在頂級聯賽角逐。而貝利最為香港球迷熟識的,相信是於2017/18年提升戴偉浚到一隊。另外,曼聯球迷可能亦會知道,名宿利維爾兄弟一家都來自貝利鎮,他們父母Neville 和 Jill曾分別服務貝利球會多年。Neville 於2015年逝世後,球會將主場傑克徑球場(Gigg Lane Stadium)的主看台命名為 “The Neville Neville Stand”, 表揚他對球會的貢獻。此外,曼聯預備組和因反格拉沙家族而成立的 FC United of Manchester 亦曾分別於不同時期借用傑克徑球場作賽,可謂與曼聯淵源甚深。

貝利和英格蘭不少超聯級別以下的球會一樣,都出現虧損的情況。在2013-2017 年5個財政年度,貝利就錄得合共£10.5m的虧損。不過,貝利的致命傷,並非單純的入不敷支,而是接連被不負責任的班主拖累,令球會成為班主其他生意的融資工具所引致。
2013年5月,地產商人 Stewart Day 收購需在13/14球季降到英乙的貝利,成為球會班主,並投入資金翻新球場和收購球員,協助球隊只需兩季時間就回歸英甲。不過,與此同時,Day的地產公司也開始從財務公司以高達每月(不是每年!) 10% 利率舉債,還用了傑克徑球場作抵押品,另一方面,Day 以私人公司的名義貸款予球會支持其營運。然而,Day的地產生意在2016年起開始出現問題。Day 的公司Merdeco主要在英國各地興建供大學生租住的物業,並聲稱以一定的保證回報率招攬投資者換取資金。不過,部分物業被指不符合相關防火安全要求,另外有物業也遲遲沒有如期動工,令 Merdeco 面臨巨大的財政壓力,後來更被入稟清盤。於是,貝利就被Merdeco的接管人追討欠款。根據貝利2016/17年度的年報,貝利在 2017年5月欠Merdeco的款項高達£4.2m.

貝利在2017/18球季以英甲包尾成績再次降班到英乙。Day最終於2018年底把球會以一英鎊象徵式作價出售予另一名商人 Steve Dale. 當時貝利對Dale背景所知不多,在球會官方網站的公告中,只形容 Dale 為一名“非常成功的商人”,期望透過投資這家歷史悠久的社區球會回饋社會云云。傳媒後來發現,Dale曾出任多家有欠薪和清盤紀錄公司的董事。而在Dale 接管後僅僅兩三個月,亦開始拖欠貝利職球員薪金。Dale對外聲稱他接管了貝利後,發現球會的財政比他接手前所知更為惡劣和紊亂。不過,這段期間貝利一眾球員依然盡力為球隊比賽,最終獲得英乙亞軍回歸英甲。

可是,隨著18/19球季結束,貝利的財政問題急劇惡化。英國稅局在六月中因為球會欠稅逾一百萬英鎊,入稟法院申請把貝利清盤。到七月份接管人出具報告,除了發現貝利欠債高達近£12m外,一間懷疑與Dale家人有關聯的公司以極低價接收了貝利欠Merdeco超過£7m的債務,似乎想乘貝利清盤試圖從中獲利。

接管人的債務重組方案獲得帶多數債權人通過後,聯賽會按規定和對保頓一樣,對貝利處以扣12分懲罰。不過,之後貝利所有原定的賽事都因為球會未能提供令聯賽會滿意的持續營運方案而被延期。期間,Dale亦對其他投資者的收購提案不甚合作,拒絕接受,使聯賽會發出最後通牒,頒令貝利必須於8月23日(星期五)或之前完成股權轉讓,否則取消貝利參與聯賽資格。就在原定死線當日,一家由前英國首相貝利雅通訊總監 Alastair Campbell之子 Rory控制,名為 C&N Sporting Risk 的公司提出收購方案,並獲得聯賽會批准把死線延遲到8月27日(星期二)17:00 以便交易完成。不過,就在死線前的不足兩小時,C&N 宣佈由於在盡職審查過程中發現貝利有未能解決的財務問題,決定終止交易,間接宣佈貝利返魂乏術,一家擁有過百年歷史的球會就此壽終正寢,而保頓也很有可能在十四天後遇上同一命運。

英國輿論普遍指摘聯賽會監管不力,縱有球會控制人有品格審查機制,卻未能阻止 Day 與 Dale 等人入主球會。事實上,近年英格蘭聯賽會和足總一直大受抨擊,除了在監管球會方面外,亦未能有效阻止球會間貧富懸殊加劇。香港球迷或許對貝利和保頓沒有太大感情,但在過去十年,就連阿士東維拉甚至利物浦也曾一度陷入困境,只是得到了新投資者接手才避過一劫。近年推行的 FFP 雖然某程度上壓抑了球會過分花費,令球圈整體財政健康狀況稍為改善,卻未能杜絕品格或資金來源成疑的人士操控球會,在這方面,監管機構必定要加強管治,才能避免再發生這類令球壇蒙羞的悲劇。

參考資料:
The Guardian (12 Nov 2014), “How Bury FC ended up guaranteeing 138% annual interest on a £1m loan”
The Guardian (13 Dec 2018), “Bury bank on new owner to end financial misery at historic club”
The Guardian (23 May 2019), "Bury players urge owner to leave, saying they have gone 12 weeks without pay"
The Guardian (29 May 2019), "Bury financial crisis deepens amid pressure over £4.2m loan"
PriceOfFootball.com (21 Aug 2019), “Bury: Minutes to Midnight”

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標籤: 貝利  曼聯  曼城  利物浦  英乙  英甲  保頓  

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